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El verdadero Zelensky, por quienes lo conocen mejor

Volodymyr Zelensky

Se ha ganado los aplausos por su espíritu indomable, pero la guerra exige rendir cuentas a Volodymyr Zelensky.

El presidente ucraniano, que pocos días atrás llegaba a su oficina para hacer ejercicios como un buen gimnasta, antes de inciar su primera reunión, ahora manifiesta reflejos espasmódicos de un hombre agotado, con bolsas bajo los ojos debido a una cruel y sangrienta persecución.

Ni bien descuella el sol, se desplaza de un lugar a otro, lejos del objetivo del palacio presidencial. Al parecer, esta semana ha esquivado tres intentos de asesinato. Su entorno está repleto de guardaespaldas fuertemente armados. Todo el mundo, incluido el propio presidente de 44 años, es consciente del valor de su vida para ambos bandos en este conflicto. En medio a los combates, sus días se reducen a dos cosas: trabajar y dormir.

Su trabajo consite ahora en animar a su pueblo, para que luche y detenga la atroz invasión rusa, ante la mirada absorta del mundo, medrosa de entrar en el conflicto por paura a un paranoico atómico, que amenaza con incinerar el planeta. Prueba de esto, son algunos clips en las redes sociales. Uno de esos, muestra el calamitoso ataque a Zaporizhzhia. “La mayor central nuclear de Europa está en llamas ahora mismo”, señala el vídeo publicado en Twitter. “Europeos, despertad, por favor”.

En una desesperada conferencia de prensa el jueves, Zelensky trató de desviar la atención de sí mismo, diciendo que no era ningún “ícono”, ningún Churchill que acercara a su país contra todo pronóstico.

Pero otros no están de acuerdo. “A diferencia del resto de ellos, que correrían por el camino llorando, éste no lo es”, dice Vadym Prystaiko, embajador de Ucrania en Londres, que conoce bien a Zelensky.

Es un espíritu que ha calado en su pueblo, añade Prystaiko: “¿Quieren que nos arrumbemos en un rincón y nos muramos? Tal vez seamos estúpidos. Tal vez seamos testarudos. Quizá sea nuestro fin. Tal vez hayamos calculado mal las atrocidades que pueden cometer, incluso nucleares. Pero se ha dirigido a la gente, y ahora están luchando y no les importa”. Fuera de la embajada, los simpatizantes han dejado flores, como si lloraran la muerte de la paz. En el interior, las comunicaciones con Kiev son difíciles. Los correos electrónicos no funcionan, han sido pirateados, al igual que el sitio web.

Tiene el aire de un búnker. Es peligroso utilizar los teléfonos, por miedo a localizar a los funcionarios al otro lado de la línea en Kiev. Prystaiko había estado utilizando WhatsApp para contactar con Zelensky. Ahora todo debe pasar por una línea oficial segura.

Bajo el asedio, el embajador, que fue ovacionado en la Cámara de los Comunes esta semana, no tiene más que elogios para Gran Bretaña. “Su nación está tan a la vanguardia del esfuerzo internacional que a veces pienso: ‘¿Dónde están los demás?”.

De vuelta a Kiev, Zelensky, axperto comediante, demuestra que todavía puede hacer una broma, a pesar de la presión. No le gustan las comparaciones con Churchill: “Él bebía más que yo”.

De hecho, Alina Fialka-Smal, una amiga de la universidad, nunca ha visto a Zelensky probar una gota de alcohol. Pero lo que sí recuerda es que, incluso desde el principio, este actor convertido en Presidente y ahora en héroe de guerra “era siempre un montón de personajes diferentes”.

Hoy, in extremis, el camaleón de la política ucraniana ha adoptado el caqui como su color preferido. “En determinadas situaciones salen a relucir diferentes partes de su carácter”, afirma un asesor político que ha trabajado durante siete años en varias administraciones presidenciales ucranianas. “Ahora que estamos viendo una situación mucho más dura, estamos viendo a una persona mucho más fuerte. Me tranquiliza, pero sobre todo me enorgullece”.

Y de forma reptiliana, Zelensky también “ha adquirido una piel más gruesa”, dice Prystaiko. Eso es nuevo. Hubo un tiempo, dicen los de su círculo íntimo, en el que tenían que mantenerlo fuera de Facebook por si los comentarios negativos lo sumían en la melancolía. La necesidad de este actor de ser amado, que perduró en su carrera política, fue incluso resumida por su entorno en la palabra laikozavisimost, un ansia de pulgares en las redes sociales, o “me gusta”.

“Recuerdo sus primeros días, cuando acababa de ser Presidente, era muy sensible”, dice Prystaiko. Zelensky pronto aprendió que el liderazgo era despiadado. “Llevaba pulseras con los nombres de cada soldado muerto [en la región oriental ucraniana de Donbás, donde han muerto unas 14.000 personas en la guerra de trincheras que se ha desarrollado desde la ofensiva rusa en Crimea en 2014]. Tuve que decirle: ‘Te entiendo, pero no puedes hacer esto, o pronto todo tu cuerpo estará cubierto’. Esta es la carga del Presidente. Y le llevó algún tiempo endurecerse. Pero ahora está ahí”.

No todo ha cambiado. Zelensky conserva la misma indignación y dominio mediático que alimentó su carrera inicial a la presidencia tras la exitosa serie de televisión “Siervo del Pueblo”, que protagonizó desde 2015 e interpretó a Vasyl Holoborodko: un modesto profesor de Historia que fue llevado al poder y despotricaba contra la corrupción.

Mientras Ucrania se estancaba bajo la administración del multimillonario presidente Petro Poroshenko y Vladimir Putin avivaba el separatismo en el Este, ambos hombres se convirtieron en blanco de la sátira de Zelensky: el hombre que ahora viste ropa de combate se puso entonces un chándal rosa y un pañuelo de seda, disfrazándose de gimnasta rusa, como la rumoreada amante de Putin, Alina Kabaeva, para pinchar al Kremlin. Sus ataques a los dirigentes de su propio país no fueron menos agudos. En “Siervo del Pueblo”, su personaje, Holoborodko, descubre con horror que mientras el pueblo ucraniano lucha para llegar a fin de mes, él, como presidente, tiene un criador de avestruces oficial y un masajista de lóbulos.

Cuando, en abril de 2018, Zelensky decidió presentarse a las elecciones en la vida real, juró a su equipo que no se dejaría absorber por las trampas del cargo. “No era nuestro camino”, cuenta Yuriy Kostyuk, un guionista que ayudó a enmarcar la estrategia mediática de Zelensky, y que más tarde se convirtió en jefe adjunto de la administración.

“Volodymyr Zelensky dijo: ‘Nunca en mi vida me convertiré en un político clásico'”.
Todos se dieron cuenta, Zelensky y su círculo íntimo, de la extraordinaria alquimia que estaban intentando entonces: convertir un ficticio y fantasioso ascenso al poder por televisión en una fría y dura realidad. “Volodymyr nos preguntó si había llegado el momento de entrar en política e intentar hacer algo por el país”, recuerda Kostyuk. Su equipo hizo un sondeo y enseguida le dijeron que era imposible. “Los expertos dijeron que si no tienes un mínimo de 50 millones de dólares para tu campaña, no puedes pensar en ello… (pero) cuanto más no nos creían, más queríamos demostrar que podíamos hacerlo”.

Zelensky anunció su candidatura con el típico estilo extravagante, en el especial de Año Nuevo de su programa. No fue una coincidencia que al hacerlo eclipsara por completo la declaración de Poroshenko de que se presentaría de nuevo esa misma noche.

Sus campañas no podían ser más diferentes. El eslogan de Poroshenko era “Ejército, lengua, fe”. Zelensky se limitó a decir “ya lo resolveremos”. Tampoco dejó de hacer una gira con su espectáculo de comedia. Las líneas entre la sátira y la campaña, la ficción y la realidad, empezaron a difuminarse. No publicó ningún manifiesto. Más bien, a medida que sus personalidades -imaginadas y reales, viejas y nuevas- empezaron a fundirse, resultó que lo que realmente ofrecía era la esperanza de un futuro mejor.

Y al convertirse en una voz de optimismo con una fe ilimitada y contagiosa en la capacidad de su propio país, Zelensky evocó el recuerdo de otro actor que nadie había creído que pudiera liderar una nación: Ronald Reagan. En vísperas de las elecciones de 2019, cuando las noticias de la campaña estaban prohibidas por ley, un canal de televisión simpatizante emitió un documental sobre el presidente estadounidense. Zelensky puso voz a Reagan en ucraniano.

“Es una persona de un mundo diferente, eso es seguro”, dice Prystaiko. “Pero siendo un comediante, era muy consciente de las deficiencias del sistema, políticamente no era un ingenuo”. Después de que Zelensky fuera elegido en una victoria aplastante, con más del 73% de los votos, “entonces la obra se convirtió en vida, y la vida pasó a formar parte de la obra. Y ahora no se puede distinguir al actor real de la persona viva”. Hoy, añade Prystaiko, “entiende que su papel es estar a la altura de las expectativas de la gente”.

Esa comprensión de su público es fundamental en la historia de Zelensky. “Aprendió rápido, reacciona a todo con rapidez. Es una persona muy intuitiva”, dice Serhiy Trofimov, a quien Zelensky llevó con él desde sus días de televisión hasta el despacho presidencial.

Para Sir Alan Duncan, que era Ministro de Estado británico para Europa cuando Zelensky fue elegido, “es enormemente empático. Los políticos suelen ser muy poco inteligentes emocionalmente. Pero él conecta fantásticamente”. Los dos secretos de su éxito, según Duncan, son “la conducta y los mensajes”. El mejor ejemplo ahora, por supuesto, es que en lugar de sentarse en camisa en un despacho está en camiseta en las barricadas. Ha dado en el clavo”.

Sin embargo, si la empatía le llevó al poder, muchos se preguntaron si Zelensky sabría qué hacer con el poder una vez que lo tuviera. Pero lo ha abrazado. Cuando le preguntaron qué era lo que más le gustaba de la presidencia, respondió: “La responsabilidad: El poder es una oportunidad. Tengo 42 años y quiero pasar a la historia”. Los últimos días, tal y como ha transmitido al mundo, garantizarán que ese deseo se cumpla.

Zelensky dice al pueblo ucraniano que no ha abandonado Kiev en un vídeo publicado en Facebook el 2 de febrero

Pero aunque la última semana ha llevado las cosas al extremo, su presidencia siempre fue informal, casi improvisada. Cambió las reuniones tradicionales por “sesiones de lluvias de ideas”.

“Antes yo trabajaba con Poroshenko, era mucho más formal”, dice el empleado presidencial. “Cuando llegó Zelensky todo el ambiente se volvió mucho más amable, más abierto a la gente”. Los visitantes podían vestir pantalones cortos si querían. De camino a su ceremonia de investidura, Zelensky chocaba los cinco; una vez instalado, pidió a sus guardias de honor que cambiaran su saludo ritual de “¡Buenos días, señor Presidente! Le deseo salud” por un más sencillo: “Buenos días”. También se retiró la caravana presidencial y el desfile militar del Día de la Independencia al estilo soviético.

“Tuve el privilegio de conocer a Zelensky en Londres y en Kiev”, dice Mark Pritchard, diputado por The Wrekin en Shropshire y presidente del Grupo Parlamentario Multipartidista sobre Ucrania. “Es más un hombre de corbata que un hombre de corbata. Hay presidentes con los que no te plantearías ir al bar. Zelensky no es uno de esos presidentes”.

Pero Pritchard también dijo que había un acero oculto en el carisma de Zelensky. “Es un tipo de seriedad informal, que busca hacer el trabajo mientras atrae a un público más amplio a través de su facilidad. Por ejemplo, era muy centrado, incluso intenso, cuando discutía temas de política nacional e internacional”.

Este doble enfoque puede dejar a su círculo íntimo magullado. “En presencia de personas de fuera, Zelensky busca dar una buena impresión, elige cuidadosamente las palabras, recurre a su carisma, pero con sus aliados cercanos no tiene pelos en la lengua”, reveló una fuente cercana al presidente a los pocos meses de iniciado el mandato de Zelensky. “Vova (como conocen a Zelensky sus allegados) puede ser un tipo bastante duro, puede enfadarse y a veces dice palabrotas”. Esas muestras de emoción solían ser una buena señal. “Si jura en tu presencia, significa que confía en ti”, añadió la fuente.

Si ese es el caso, su lenguaje en casa debe haber sido espantoso. Porque, según admite, la mujer de Zelensky, Olena, a la que conoció en el colegio, en la universidad y con la que sólo empezó a salir después de licenciarse, es la persona en la que más confía. Doce días más joven que él, ella y sus dos hijos -Olesksandra, de 17 años, y Kyrlyo, de nueve- siguen en Ucrania, a pesar de ser lo que el presidente llama el “objetivo número 2” de los escuadrones de asalto rusos. Inevitablemente, él es el número 1. Esta semana parecía agonizar al describir su separación de ellos.

Los dos son, ha admitido Olena, personajes muy diferentes. “Mi marido siempre está en primera línea. Yo no soy el alma de la fiesta. No me gusta contar chistes”. Sólo después de ocho años juntos se casaron, en 2003. Tampoco ella aprobó su decisión de presentarse a las elecciones. Ella estaba, ha dicho públicamente, “agresivamente opuesta a este proyecto. Ni siquiera era un proyecto. Era otra dirección en la vida”.

“Es una persona muy tímida”, explica su amigo, el conocido chef y activista alimentario de Kiev, Ievgen Klopotenko. Pero otros sugieren que sus diferencias ayudan a unirlos. “Es la mejor compañera para él en todos los sentidos”, dice un asesor cercano a la Primera Dama, hablando desde Ucrania esta semana. “Es muy inteligente, tiene muy buena intuición. Muy amable. Está claro que están profundamente enamorados”.

No es que la adaptación a su nuevo papel no haya sido difícil. Olena declaró a la revista Ukrainian Vogue después de que su marido se convirtiera en presidente que estaba “tratando de cumplir con las nuevas realidades” de ser Primera Dama. Nunca podría haber imaginado la realidad a la que ella y su familia se enfrentan ahora.

Desde el principio, Putin puso a prueba a su marido. “No conozco a esta persona”, dijo el presidente ruso sobre Zelensky. “Es un buen actor. Pero una cosa es interpretar a alguien. Otra cosa es ser alguien”. Días después de la victoria electoral de Zelensky, el Kremlin ofreció pasaportes a los ciudadanos ucranianos de la región de Donbás. Zelensky reaccionó de forma típica, con un post en Facebook en el que ofrecía a los rusos la ciudadanía ucraniana para que pudieran huir de un “régimen corrupto”. Cuando Putin dijo que Rusia y Ucrania eran casi uno, como hermanos, Zelensky replicó: “como Caín y Abel”. Las redes sociales le permitieron devolver el golpe, sin filtros. Andriy Bohdan, antiguo jefe de gabinete de Zelensky, insistió: “Hablamos con la gente sin intermediarios, sin periodistas”.

Fue exactamente hace un año cuando las relaciones con Rusia se agriaron de verdad, después de que Zelensky, cuya popularidad inicial había empezado a desvanecerse, lanzara una ofensiva contra Viktor Medvedchuk, un oligarca prorruso en el parlamento ucraniano y del que se decía que era cercano a Putin. Incluso entonces, pocos predijeron que el enfrentamiento llevaría a Rusia a declarar a Ucrania como un semillero de nazis con el cerebro lavado por Occidente para que se volviera contra sus legítimos amos en Moscú.

Estas acusaciones parecen especialmente absurdas si se tiene en cuenta que Zelensky fue criado por una familia judía de habla rusa en Kryvyi Rih, una antigua ciudad minera del sureste de Ucrania. Lejos de ser el fruto de la imposición cultural occidental, la suya es una historia patriótica soviética. Su abuelo, Semyon Zelensky, luchó en el Ejército Rojo contra los nazis. Varios otros familiares fueron asesinados por las SS. Uno de los momentos más emotivos de esta semana fue cuando Zelensky se enteró de que el monumento ucraniano al Holocausto de Babyn Yar había sido alcanzado por un misil ruso.

Las acusaciones de Putin tampoco entendieron que Zelensky, un ruso parlante del este de Ucrania, de influencia rusa, pudiera sentirse culturalmente ucraniano. O que sus conciudadanos se hayan embarcado con él en el mismo viaje postsoviético para abrazar una nación plenamente formada, y ahora ferozmente defendida. Lo que motivó a Zelensky, que creció en un complejo de apartamentos conocido como el “hormiguero”, fue el simple sueño de algo mejor. “Era un lugar duro, del tipo que te hace desesperar por escapar”, dijo esta semana Vadim Pereverzev, un viejo amigo de Zelensky. “Esa era nuestra principal motivación”.

Así que encontró una salida, formando un grupo de improvisación que llevó de la escuela al estrellato en la televisión postsoviética. Desde el principio supo lo que quería decir, y cómo quería decirlo. En la escuela organizó un debate satírico entre profesores y alumnos. Alla Shepilko, entonces profesora de matemáticas, ha recordado la confianza suprema del escolar Zelensky en que su equipo ganaría aquel debate: “Como ustedes son los profesores, sólo pueden decir lo que se les permite. Pero nosotros somos libres de decir lo que realmente queremos”, les dijo. Un cuarto de siglo después, nada más llegar a la presidencia, cambió la ortografía de su nombre en su página de Facebook, pasando del ruso “Vladimir” al ucraniano “Volodymyr”.

Ahora Volodymyr se ha convertido en un líder de guerra. Después de toda la preparación, dice su Jefe de Estado Mayor, Andriy Yermak, la invasión llegó como un “momento de claridad” casi bienvenido. Nadie sabía cómo respondería Zelensky. Pero resultó que toda su carrera, toda su vida, le había preparado. Desde su teléfono, rodeado de su equipo, tranquilizó a su gente: “Estamos todos aquí”.

¿Se doblegará? “Puedo imaginar muchas cosas, pero no veo un punto de ruptura con él”, dice Prystaiko. “Cada vez que sale al aire, dice a los ucranianos: ‘Estoy con vosotros’. Y no voy a capitular. Vamos a luchar'”.

De hecho, sólo un mensaje de este cómico convertido en héroe podría caer ahora en saco roto: la rendición.

“¿Crees que los veteranos endurecidos, el medio millón que lleva luchando desde hace ocho años, toda la gente que está luchando ahora mismo hasta la muerte, van a escuchar eso?”, se pregunta Prystaiko. “No. Para eso, finalmente, no habría audiencia”.

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